「食物」是門好生意?有機農業開始獲得矽谷創投關注


Peppers @ Ferry Building Farmers Market – San FranciscoJamesCohen

身為「上下游新聞市集」的忠實讀者,一直以來都持續在關注著「食物」與「在地農業」議題。而矽谷的投資人似乎也開始將目光轉移到「食物」身上,根據紐約時報的報導,去年一整年創投大約砸下了$350M在與食物有關的項目上。雖然對於創投每年投入的資金總額來說只是九牛一毛,但該產業在幾年前挹注的資金連$50M都不到,足見其增長速度(見文末表格)。究竟這些新創公司可以為既有的食物生產或市場結構帶來怎樣的改變(Disrupt)呢?

這些新創公司從不同的環節切入原有的食物產業鏈。有些公司從食物的生產著手,像Hampton Creek Foods 利用一些豆類創造出取代高膽固醇的雞蛋替代品,讓人可以更健康的製作餅乾、蛋糕等需要用到雞蛋的食物; Unreal 製作糖果,但完全不使用人工色素、防腐劑或其他基因改造的食材,且較一般糖果減少25%的糖份與熱量。

但從技術上介入原有食物生產鏈的例子畢竟是少數,更多的還是透過網路科技,打破原有的供應鏈與消費者購買方式,例如上個月成功募資$8.5M的GoodEggs主打有機,連結在地小農產品,形成網路版的農夫市集(Farmer’s Market)。農夫市集有點像是台灣的菜市場,但通常只在週末舉辦,當地的農夫會將自家生產的產品拿到市場上去賣。透過GoodEggs,消費者可以在網路上選購由當地農夫限量生產的生鮮蔬果或雞蛋、肉品,然後GoodEggs再運送至社區據點等你去拿,或是直接宅配到家。Source: GoodEggs

這種「直接向農夫買」的方式,跳過盤商的剝削,消費者的每一分錢都是紮紮實實的交到農夫手中。消費當地食材,支持在地小農的同時也減少了「食物里程」(food miles)(食物從生產運送到消費者手中需要耗費多少燃料運輸的指標),對環境來說也是一大福音。在理想的狀態下,這種正向循環使小型農場得到穩定收入,消費者獲高品質、健康的食材。目前GoodEggs主要在Bay Area運作,未來計畫陸續拓展到其他區域。而類似性質的網站還有Relay Foods,他們的運作方式與GoodEggs非常類似,不過目前主要在東岸運作,今年4月時也同樣募得$8.25M。

另外還有像是AgLocal,主打「Buy and Sell Responsibly-Raised Meat. Simply」牧場可以透過他們的平台/系統銷售自家肉品,餐廳可以管理存貨與輕鬆下單買到有機、永續經營牧場的優質肉品。

“Go Organic Is Not A Trend, It’s A Commitment” — Whole Foods Market

雖然說「有機」現在幾乎是一個buzzword,好像不來一下有機、小農就跟不上潮流了!但前幾天在廣播上聽到一則Whole Foods Market的廣告,它說「追求有機不是跟流行,而是一種(對環境、對人的)承諾」。在追求有機食材的同時,我們重新檢視了食物生產與我們/環境之間的關係,品嚐「食材」而非「加工食品」。

這些通路型的新創公司,試圖透過新的食物產銷管道,支持小農生產網絡,同時提供了消費者「工業化食物生產鏈」以外的選擇。然而在對這些公司的出現感到興奮的同時,卻又不免思考,單憑這樣是否足以對抗「便宜、大量的工業化食品供應鏈」。畢竟,在這些平台出現之前,人們早就可以透過像Whole Foods Market或是農夫市集等管道,取得各種有機、在地小農產品。


Wholefood Market是全美最大的有機食品連鎖超市,從生鮮蔬果到各式產品都致力於推廣有機與在地小農產品。圖為超市中的果醬區域,強調由當地農夫、當地水果製作而成,消費者還可以在架上看到是「誰」生產了這些果醬。

當然,網路平台的出現補足了傳統農夫市集或是像Whole Foods這類管道無法覆蓋的區域。然而前提是消費者原先對於有機與在地產品的真實「需求」沒有被上述管道滿足的情況下才成立。確實,美國對於有機食品的消費市場逐年擴大,但始終只是一個利基市場(niche market),畢竟有機食品在各種限制之下,生產成本無法像工業化生產那樣低,價格也偏高。而消費者往往對於食物的價格很敏感,同樣都是有蛋白蛋黃的雞蛋,憑什麼你那個cage free的蛋就要賣的比較貴?同樣都是牛肉,放牧吃牧草的牛憑什麼就要比吃玉米粉打抗生素的牛肉貴?

所幸,在食品安全問題層出不窮的現在,消費者越來越在意我們「吃進去」的究竟是什麼?追求有機真的不是趕流行,是我們願意多付出一些,來支持願意腳踏實地生產好食物的生產者,然後吃一些「真材實料」的「好」東西。

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